阿里“平头哥”,能把芯片做起来么?

 

作者:虎嗅网 李赓

终于,阿里“正式而重磅”地在今年的云栖大会上,宣布自己要做芯片了。首先映入眼帘的就是一个神奇的名字——“平头哥半导体有限公司”。这个神秘的“平头哥”,实际上是人们给非洲大草原野生动物“蜜獾(mi huan)”取的一个昵称,据称还是马云自己从一堆候选中拍板决定的。

在进一步探讨“平头哥”对于阿里自己芯片战略路线的深意之前,我们不妨先来看看阿里对于芯片计划透露了那些内容。

为什么说阿里的野心有点“小”?

先来说说“平头哥半导体”的人员组成,首先就是今年4月收购的嵌入式CPU IP的公司“中天微”,其次是阿里达摩院自己的芯片研发团队。其中达摩院的总人数少一些,接近100人,分布在美国、上海两地。新公司有望总人数超过200人。

这个数字还不如国内的一些AI芯片创业公司,和芯片巨头动辄上万的工程师数量更是遥远。

而他们所要打造的芯片,叫做“Ali-NPU(阿里神经网络处理器)”。更巧的是阿里首次对外说出这个名称的时机:今年4月19日,在中兴事件发生的3天后。

“Ali-NPU”的主要任务也有所提及——针对图像、视频的AI任务加速。

是不是觉得很眼熟?虎嗅此前曾对比特大陆即将上市进行了分析,其中就包括了其未来顶梁柱“算丰”,其同样瞄准的是图像、视频的AI加速市场。事实上,因为图像应用方面的AI发展最为迅速,阿里的路线基本也跟国内所有AI芯片创业公司有交集。

按照阿里此次对外公布的数据,从开始构思算起,“Ali-NPU”的架构设计与前端布局大约只花了半年。按照设计,该芯片的性价比可能将是目前同类产品的40倍。在模拟验证测试中,Ali-NPU的原型让铺设阿里城市大脑的硬件成本节约了35%。

但虎嗅遍寻发布的资料,也没有找到阿里说明性能对比的“同类产品”是啥,根据我们的“大胆推测”,应该是普通的CPU。并且对比的实际项目还是“性价比”,意味着“40倍”中还不全是性能的差距,同时还有通用与专用芯片的功耗差距。同样还是根据“大胆推测”,功耗的差距应该在5倍左右,而性能大约在8倍左右。

最后是应用场景,在媒体的群访环节,阿里达摩院的科学家骄旸主要说了两点:一个是降低阿里云的业务成本,第二个是在一些实用场景如城市大脑、辅助驾驶、自动驾驶等,提供足够的端运算能力。

Google TPU 3.0

暂且先把Google那颗“全能(支持处理基于TensorFlow的各种AI需求)”而且伴随着一系列里程碑(TPU帮助AlphaGo不断升级,最终战胜了人类棋手)的TPU芯片放一边,单就是目前阿里自己也在用的英伟达GPU产品,实际上也在不断“进化”。

NVIDIA TESLA T4 GPU加速卡

以英伟达澳门银河最新的高效小尺寸云端GPU加速卡TESLA T4为例,其性能就较上一代(其实应该上两代,因为去年的Volta架构没有推出对应的产品)的TESLA P4,有了全面的增长。而迄今为止,绝大部分AI芯片创业公司还在拿TESLA P4进行“对标”。

“连接”各种AI架构和英伟达自家硬件的TensorRT

除了硬件本身,英伟达还推出了TensorRT以及一系列行业应用平台,前者能够将各种人工智能架构优化到最适合英伟达GPU运转的模式,后者正在源源不断地将行业资源和人才笼络起来,形成一个庞大的AI生态。

这样看来,短期内阿里自己所期望的“换掉一部分CPU和GPU”的目标,还有相当远的距离。

但这样的结果也是合理的,一家之前几乎没有怎么涉足过半导体研发的互联网巨头,即便已经有了充足的资金支持、优秀的人才团队,依旧需要一定的时间才能真正拿出堪用的产品。

参考英伟达CEO黄仁勋曾经公开的数据——其自动驾驶平台芯片Xavier,就是2000名工程师花了4年才打造出来的。这还不算英伟达之前十数年相关的软硬件技术积累。

总之,不要一听自主AI处理器就膨胀上天就对了。 

回来聊聊“平头哥”

提起“平头哥”,国内的很多的社交平台都流传着它的凶名。

正如很多报道中提到的那样,它被称为“世界上最无所畏惧的动物”,在非洲大草原上可以各种挑战,无论对手是眼镜蛇、豪猪、鬣狗、还是狮子,从不认输,也从不退缩。它的很多光辉事迹你都可以在各种自媒体上面找到。

以俗称“非洲二哥”、群体出没作战、连狮子都要退让三分的非洲鬣狗为例,蜜獾几乎从无败绩。在鬣狗集中攻击个子较小的蜜獾的背部的时候,蜜獾往往会给鬣狗的下三路来上几口。

但即便“骁勇好战”如蜜獾,也会有翻车的时候,尤其是在遇上非洲草原的“绝对力量”:狮群。

这或许是一个同样适用于“平头哥半导体”的启示——相比勇气,或许实力是更需要聚焦的东西。


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